Les Californiens devraient-ils commencer à se préparer à un tremblement de terre potentiellement massif qui se profile à l’horizon? En se basant sur des données présentées dans une étude récente, ce peut être une bonne idée, sinon maintenant, au moins une fois dans un avenir pas si lointain.

L’étude montre comment un tremblement de 7,4 pourrait potentiellement se rompre sous les comtés de Los Angeles, Orange et San Diego, produisant un tremblement de terre 30 fois plus puissant que le tremblement de magnitude 6,4 de 1933 à Long Beach, qui a coûté la vie à 120 personnes.

Mais atteindre le statut d’un séisme de magnitude 7,4 ne serait pas nécessairement facile. En effet, certaines circonstances devraient être en place pour provoquer une catastrophe naturelle d’une telle ampleur. Outre la rupture de la faille de Newport-Inglewood dans les comtés de Los Angeles et d’Orange, le séisme devrait également avoir un impact sur le système de failles de Rose Canyon. Le système de failles, qui n’a pas été rompu depuis environ 1650, traverse entièrement le centre-ville de San Diego. (CONNEXES: Qu’est-ce qui a causé le récent tremblement de terre record de l’Oklahoma?)

Valerie Sahakian, l’auteur principal de l’étude, a expliqué que «ces deux zones de failles sont en fait une zone de failles continue». Sahakian a écrit cette étude alors qu’elle préparait son doctorat à la Scripps Institution of Oceanography de UC San Diego. Elle est maintenant un géophysicien de recherche travaillant avec l’enquête géologique des États-Unis. (CONNEXES: Les scientifiques avertissent que les tremblements de terre massifs peuvent être juste autour du coin.)

Alors que les scientifiques dans le passé ont rapporté que les écarts entre les deux failles ont atteint jusqu’à 3 miles de distance, cette nouvelle étude indique que les écarts sont en réalité beaucoup plus proches à 1,25 miles de distance. Sahakian a expliqué que c’est la raison pour laquelle les deux fautes sont caractérisées comme une faute continue.

Le sismologue de Caltech, Egill Hauksson, a déclaré que même s’il existait déjà un consensus sur le fait que les deux fautes en étaient une, « nous avons maintenant une preuve réelle que c’est le cas ».

En raison de l’emplacement géographique des failles sur une carte, il était très difficile de prouver que cela était vrai. Ainsi, en 2013, les chercheurs de Scripps ont voyagé dans des bateaux et passé plus de 100 jours à collecter des données in situ. En fin de compte, ils ont été en mesure de créer une carte plutôt détaillée du fond de la mer en utilisant une technologie similaire à celle du sonar utilisé par les sous-marins.

Alors que l’étude est un rappel horrible que San Diego et Orange County pourraient un jour être détruits par un énorme tremblement de terre, les chances que cela se produise de sitôt sont minces. De notre vivant, les chances d’un tremblement sur la faille Newport-Inglewood / Rose Canyon sont moindres que les chances d’un tremblement sur la faille sud de San Andreas.

Alors que les Californiens sont à l’abri d’un séisme dévastateur de magnitude 7,4 pour l’instant, les informations présentées dans cette étude méritent toujours d’être prises en compte.