« De faibles niveaux de l’hormone de stress cortisol marque les enfants à risque plus élevé de développer un syndrome de fatigue chronique à l’âge adulte », a rapporté la BBC aujourd’hui plus. Il a déclaré que si les enfants ayant de faibles niveaux de cortisol sont exposés à des traumatismes tels que les abus sexuels, ils sont six fois plus susceptibles de développer la condition lorsqu’ils sont plus âgés.

Contrairement à l’impression que l’on pourrait tirer de certaines parties du reportage, cette étude n’a pas évalué les niveaux de cortisol chez l’enfant, mais seulement chez les adultes avec ou sans CFS. Bien qu’il ait constaté que plus de personnes ayant eu un traumatisme de l’enfance ont signalé un traumatisme infantile, cela ne prouve pas de façon concluante que le traumatisme lui-même cause le syndrome de la fatigue chronique.

Cette étude contribue à la connaissance des facteurs de risque potentiels pour le SFC, mais beaucoup plus de recherche est nécessaire sur les causes de cette maladie.

D’où vient l’histoire?

Christine Heim et ses collègues de l’école de médecine et des centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) de l’Université Emory ont mené cette recherche. Le travail a été financé par le CDC. L’étude a été publiée dans la revue médicale revue par les pairs Archives of General Psychiatry.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude cas-témoin a examiné si les expériences de traumatisme de l’enfance différaient entre les personnes atteintes du syndrome de fatigue chronique (SCF) et celles qui en sont dépourvues. Les causes du SFC ne sont pas connues, mais plusieurs facteurs de risque, y compris des traumatismes infantiles, ont été suggérés. Une théorie suggère que le traumatisme dans l’enfance peut affecter la façon dont les gens réagissent au stress, et que cela pourrait augmenter le risque de développer le syndrome de la fatigue chronique. Les chercheurs ont voulu étudier cela en examinant les niveaux de l’hormone cortisol chez les personnes avec et sans CFS. Le cortisol est impliqué dans la réponse au stress du corps.

L’étude a impliqué 113 personnes atteintes du SFC et 124 personnes sans la maladie. Les participants au SCF ont été repérés dans le cadre d’une vaste enquête menée par téléphone en Géorgie, aux États-Unis, entre septembre 2004 et juillet 2005. Dans cette enquête plus vaste, les numéros de téléphone des ménages ont été choisis au hasard et un adulte âgé de 18 à 59 ans (moyenne d’âge 44 ans) de chaque ménage ont été invités à participer.

Cette enquête a identifié 469 personnes qui se sentaient fatiguées depuis six mois ou plus, ne se sentaient pas mieux après le repos, ne signalaient aucune condition médicale ou psychiatrique pouvant expliquer leur fatigue et présentaient au moins quatre des huit symptômes typiques du SFC ( cas suspects). Ces personnes ont été invitées à une entrevue clinique. Parmi ceux-ci, 292 personnes ont assisté à l’entrevue et 113 ont été confirmées comme ayant un CFS, selon des critères standards.

Les chercheurs ont identifié un groupe témoin en procédant à des examens cliniques sur des personnes qui ne souffraient pas du SFC et qui étaient appariées aux cas présumés de SFC en termes d’âge, de sexe, de race et d’endroit où ils vivaient. Parmi ces personnes, 124 ont été confirmées comme étant en bonne santé et ont servi de témoins.

Tous les participants ont subi un examen psychiatrique et les chercheurs ont exclu toute personne souffrant de certaines affections, comme la maniaco-dépression (trouble bipolaire) ou la psychose. Les participants ont ensuite répondu à un questionnaire standard sur les traumatismes de l’enfance, qui a évalué cinq domaines, y compris la négligence émotionnelle et physique, et les abus émotionnels, physiques et sexuels. Chaque domaine a été évalué en utilisant cinq énoncés, que les participants ont notés «jamais vrai» (score d’un point) à «très souvent vrai» (score de cinq points). Les scores pour chaque zone de traumatisme ont été additionnés, ce qui donne un total allant de 5 à 25. Les personnes qui ont obtenu un score supérieur à une certaine quantité ont été classées comme ayant subi un traumatisme d’enfance de sévérité modérée ou supérieure.

Les niveaux de cortisol des participants ont été mesurés en utilisant des échantillons de leur salive prélevés immédiatement au réveil le matin et 30, 45 et 60 minutes plus tard. Les chercheurs ont ensuite comparé les niveaux de traumatisme de l’enfance entre les cas et les contrôles. Ils ont utilisé des méthodes statistiques pour voir si les niveaux de symptômes psychologiques rapportés dans l’examen psychiatrique d’une personne affectaient le lien entre le traumatisme de l’enfance et le syndrome de la fatigue chronique. Les chercheurs ont également examiné la relation entre les niveaux de cortisol, les traumatismes de l’enfance et le syndrome de la fatigue chronique.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont constaté que les personnes atteintes du SFC rapportaient des taux plus élevés de traumatismes chez les enfants que chez les personnes sans CFS. Environ 62% des personnes atteintes du SFC ont déclaré un traumatisme dans l’enfance dans au moins une des cinq régions, comparativement à environ 24% des personnes sans CFS. Vivre un traumatisme infantile a augmenté le risque de CFS de 5,6 fois. En particulier, les niveaux d’abus sexuel, d’abus émotionnel et de négligence émotionnelle ont montré les plus grandes différences entre les cas et les témoins, après ajustement pour (en tenant compte) des autres domaines.

Les personnes atteintes du SFC présentaient plus de symptômes de santé mentale, y compris la dépression, l’anxiété et le trouble de stress post-traumatique. Cependant, le lien entre le traumatisme de l’enfance et le syndrome de la fatigue chronique s’est maintenu même après ajustement pour ces symptômes.

Les chercheurs ont également constaté que, comparativement aux témoins, les personnes atteintes de SFC avaient des niveaux plus faibles de cortisol à leur réveil. Si les participants étaient divisés en ceux avec et sans traumatisme, seuls ceux avec CFS et traumatisme de l’enfance avaient réduit les niveaux de cortisol.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que leurs résultats «confirment que le traumatisme de l’enfance est un facteur de risque important du SFC». Ils suggèrent que des niveaux réduits de cortisol, qui est une «caractéristique caractéristique du SFC, semblent être associés à un traumatisme infantile». Cela peut indiquer le mécanisme biologique derrière lequel le traumatisme de l’enfance pourrait affecter le risque de CFS.

Ils disent que leurs découvertes «sont essentielles pour éclairer la recherche physiopathologique et pour concevoir des cibles pour la prévention du SFC».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Ce fut une étude relativement petite, qui peut fournir une preuve précoce d’un lien entre les facteurs de risque psychologiques et biologiques pour CFS. Il y a quelques limites à noter, cependant:

Bien que les personnes atteintes du SFC rapportent plus de traumatismes infantiles, ce type d’étude ne peut pas prouver de façon concluante que le traumatisme de l’enfance lui-même a causé le SFC parce que d’autres facteurs peuvent être responsables du lien apparent. Par exemple, d’autres maladies dans l’enfance, les abus en dehors de la cellule familiale et les traumatismes chez les adultes n’ont pas été pris en compte ou ajustés.

Il peut y avoir des différences dans la façon dont les personnes évaluent ou rappellent leurs expériences de traumatisme, ce qui pourrait avoir affecté les résultats. Les auteurs reconnaissent qu’il peut être difficile de s’appuyer sur des «autodéclarations rétrospectives et non corroborées» des expériences de l’enfance et suggèrent que le simple fait d’oublier le traumatisme, de ne pas le divulguer ou d’autres préjugés explique en partie la différence entre les groupes.

Cette étude n’a mesuré que les taux de cortisol chez les adultes déjà atteints ou non de CFS. Par conséquent, il ne peut pas indiquer si les niveaux de cortisol dans l’enfance devraient être en mesure de prédire le risque de CFS plus tard dans la vie. Comme le syndrome de la fatigue chronique est relativement rare, ce type de test en lui-même ne permettrait probablement pas d’identifier les personnes à risque.

Bien que cette étude ne puisse pas prouver que le traumatisme de l’enfant lui-même «cause» le SFC, ou que les niveaux de cortisol chez l’enfant peuvent prédire le SFC à l’âge adulte, cette étude contribue à la connaissance des facteurs de risque potentiels du SFC. Beaucoup plus de recherche est nécessaire pour bien comprendre les causes de cette condition complexe.