« La pauvreté sape la capacité mentale à faire face à des tâches complexes », rapporte The Guardian, affirmant que l’effet est « équivalent à une perte de 13 points de QI ».

Le document fait état d’une étude visant à déterminer si les soucis financiers dus à la pauvreté avaient un effet négatif sur le fonctionnement cognitif.

L’étude consistait en deux séries d’expériences; l’un impliquant des citoyens américains, le second impliquant des cultivateurs indiens de canne à sucre.

La première série d’expériences a révélé que dans ceux classés comme «pauvres», penser à prendre des décisions financières qui pourraient conduire à des difficultés a abouti à des performances plus faibles dans les tests de QI par rapport aux «riches».

Alors que parmi les agriculteurs en Inde, les chercheurs ont constaté que leur performance cognitive était pire avant la récolte quand ils étaient plus pauvres, et mieux après la récolte quand ils étaient plus riches. L’analyse a suggéré que la nutrition, l’anxiété et l’effort physique n’expliquaient pas ces différences.

Il est important de noter que l’étude ne suggère pas que les individus les plus pauvres ont des capacités cognitives intrinsèquement inférieures (ou permanentes). Au contraire, cela suggère que si les soucis d’argent sont les plus importants dans nos pensées, nos esprits peuvent avoir moins de «capacité cognitive» pour d’autres problèmes tels qu’un test de QI.

Cette explication semble plausible, mais la principale limite est qu’il y a tellement de variables qui pourraient affecter les performances cognitives difficiles à contrôler.

Dans l’ensemble, ces constatations peuvent donner aux décideurs un autre facteur à prendre en compte lorsqu’ils décident de la meilleure façon d’aider les personnes vivant dans la pauvreté à faire les meilleurs choix.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Warwick et d’autres centres de recherche aux États-Unis. Il a été financé par la National Science Foundation, la John Simon Guggenheim Memorial Foundation, la Société financière internationale et l’Institut de gestion financière et de recherche.

L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Science.

Dans l’ensemble, les reportages des médias britanniques sur l’étude étaient d’un bon niveau. The Guardian a fourni une couverture particulièrement détaillée de la façon dont la recherche a été menée ainsi qu’une discussion de certaines de ses limites.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude expérimentale et observationnelle visant à déterminer si la pauvreté affecte la fonction cognitive.

Les chercheurs affirment que plusieurs études suggèrent que la pauvreté est associée à un comportement contreproductif, par exemple: prendre moins de mesures pour maintenir la santé, ne pas suivre les schémas thérapeutiques prescrits, perdre du temps, être moins productif et moins attentif, et pire la gestion. Ce comportement peut souvent exacerber la pauvreté préexistante, créant une sorte de cycle vicieux vers le bas.

Certains chercheurs ont suggéré que l’environnement vécu par ceux qui vivent dans la pauvreté (par exemple, un accès limité à des moyens de transport fiables, des prêteurs d’argent prédateurs) ou leurs caractéristiques (comme des niveaux d’éducation plus faibles) pourrait en être responsable.

Cependant, les chercheurs de la présente étude se sont demandé si le fait de se préoccuper de leur situation financière et de prendre des décisions financières difficiles signifie que ceux qui sont dans la pauvreté accordent moins d’attention à d’autres problèmes.

Qu’est-ce que la recherche implique?

L’étude des chercheurs comportait deux parties, l’une réalisée aux États-Unis et l’autre en Inde.

L’étude américaine

Dans la première expérience, les chercheurs ont recruté 101 adultes (âge moyen de 35 ans, 64% de femmes) dans un centre commercial (centre commercial) dans le New Jersey. Ils ont été payés 5 $ (environ £ 3.20) pour participer.

Ils ont été interrogés sur le revenu de leur ménage, qui allait d’environ 20 000 $ (environ 13 000 £) à 70 000 $ (environ 45 000 £). Après avoir pris en compte la taille du ménage, les chercheurs ont classé les participants comme «riches» s’ils se situaient dans la moitié supérieure de l’échelle des revenus et «pauvres» s’ils se trouvaient dans la moitié inférieure.

Chaque personne a reçu quatre scénarios financiers à considérer:

avoir une réduction de salaire de 15% et si et comment cela affecterait leur style de vie actuel et leurs plans

avoir une dépense immédiate de 2 000 $ (environ 13,00 $), si et comment ils seraient en mesure de trouver l’argent à très court préavis, et si cela entraînerait des difficultés financières à long terme

1 500 $ (environ 970 £) pour un service de voiture dont 10% étaient couverts par une assurance, et en envisageant trois options différentes pour régler ce problème (payer le montant total en espèces, contracter un prêt qui pourrait être remboursé finir par avoir un coût total plus élevé, ou ne pas avoir le service et risquer que la voiture tombe en panne et coûte plus cher à réparer) et comment ils prendraient la décision

avoir besoin d’acheter un nouveau frigo, et avoir besoin de décider s’il faut payer en entier en espèces (999 $) ou faire des paiements mensuels qui coûtent plus cher à long terme (1 200 $)

Les participants ont été assignés au hasard à recevoir les scénarios en utilisant les montants élevés indiqués ci-dessus (scénarios «durs») ou les mêmes scénarios avec de petites sommes plutôt (scénarios «faciles»), pour voir si des sommes différentes avaient des effets différents.

Après avoir réfléchi à chaque scénario, ils ont reçu deux tests cognitifs non verbaux sur ordinateur.

Un test était une partie standard des tests de QI pour mesurer la capacité à penser logiquement et à résoudre les problèmes dans de nouvelles situations. Ce test impliquait de regarder une série de modèles incomplets puis de choisir une pièce parmi une sélection offerte pour compléter le puzzle.

Ceci est connu comme le test des matrices progressives de Raven, dont un exemple peut être trouvé en ligne.

L’autre test impliquait un type de tâche connue sous le nom de tâche d’incompatibilité spatiale qui testait la capacité de penser rapidement et de réagir de manière souvent contraire aux impulsions initiales. Cela impliquait d’appuyer sur un côté de l’écran en réponse à certaines figures, mais le côté opposé de l’écran en réponse à d’autres.

Ils ont ensuite été invités à fournir leur réponse aux scénarios décrits ci-dessus.

D’autres parties de cette expérience:

a donné quatre scénarios non financiers (par exemple une réduction de 15% des jours de vacances et l’effet que cela aurait), et encore testé la performance cognitive après chaque scénario a été pensé – cela visait à voir si les effets des scénarios difficiles pourraient être liés juste pour les grands nombres utilisés dans les scénarios plutôt que leurs effets financiers – donc essentiellement un résultat de « anxiété mathématique »

a donné les mêmes scénarios financiers et a donné un paiement pour chaque réponse correcte sur le test cognitif – pour tester si donner une incitation à mieux performer «annulera» tout effet du scénario

a donné les mêmes scénarios financiers mais a demandé aux participants de donner leur réponse au scénario avant de faire les tests cognitifs – pour tester si le fait de retenir la réponse au scénario dans leur tête affectait la performance

L’étude indienne

Dans la deuxième partie de l’étude, un échantillon aléatoire de 464 cultivateurs de canne à sucre dans des villages de deux districts du Tamil Nadu en Inde a participé.

Les agriculteurs reçoivent leur revenu chaque année après les récoltes, qui se produisent sur une période de trois à cinq mois dans l’année.

Cela signifie que leur revenu peut varier fortement au cours de l’année – relativement riche après la récolte, mais souvent très médiocre juste avant la récolte.

Ils ont reçu deux tests cognitifs avant et après la récolte, l’un des tests utilisés dans l’étude américaine et un autre type de tâche d’incompatibilité spatiale utilisant des nombres qui conviennent aux personnes ayant un faible taux d’alphabétisation.

Les chercheurs ont également effectué des analyses distinctes pour examiner l’effet des niveaux de stress, de la nutrition et de l’effort de travail sur la performance du test.

Certaines de ces analyses ont été réalisées dans des groupes distincts d’agriculteurs à un moment donné.

Quels ont été les résultats de base?

Dans leurs expériences de scénario financier hypothétiques, les individus les plus pauvres et les plus riches ont obtenu des résultats similaires après avoir réfléchi aux scénarios financiers faciles.

Cependant, les personnes les plus pauvres ont obtenu des résultats nettement inférieurs à ceux des personnes plus riches après avoir réfléchi aux scénarios financiers difficiles. Les personnes les plus pauvres qui ont été testées après avoir réfléchi aux scénarios financiers difficiles ont également obtenu des résultats nettement inférieurs à ceux des personnes plus pauvres qui avaient pensé aux scénarios financiers faciles.

Ces différences dans la performance des tests n’ont pas été observées chez les individus plus riches après avoir réfléchi aux scénarios financiers difficiles ou faciles.

Donner des paiements pour des réponses correctes au test cognitif n’a pas affecté les résultats, et n’a pas obligé les participants à donner leur réponse aux scénarios avant les tests plutôt qu’après. Si ces expériences étaient répétées en utilisant des scénarios non financiers qui utilisaient les mêmes chiffres, il n’y avait pas de différences entre les scénarios plus difficiles et plus faciles ou entre ceux avec des revenus différents. Cela suggérait que l’anxiété des «maths» sur les problèmes avec de grands nombres n’expliquait pas les résultats.

Chez les cultivateurs de canne à sucre, leur performance cognitive était pire avant la récolte quand ils étaient plus pauvres, et meilleure après la récolte quand ils étaient plus riches. Plus ils percevaient leur situation financière comme étant la pire qu’ils aient eu à subir le test. Des analyses séparées pour évaluer les effets des niveaux de stress, de la nutrition, de l’effort de travail et de l’apprentissage de ce qui était attendu dans les tests ont suggéré que celles-ci n’expliquaient pas les différences observées.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que «les préoccupations liées à la pauvreté consomment des ressources mentales, laissant moins pour d’autres tâches».

Ils disent que cette possibilité n’avait pas été examinée auparavant, et cela aide à expliquer un éventail de comportements chez les personnes pauvres et a des implications pour la politique de la pauvreté.

Par exemple, ils suggèrent que les décideurs politiques devraient envisager de réduire les charges cognitives (une «taxe cognitive») imposées aux personnes les plus pauvres. Cela pourrait impliquer de raccourcir les formulaires ou les interviews, ou de faire en sorte que les interventions éducatives tombent au bon moment dans les cycles de récolte.

Conclusion

L’étude actuelle fournit des résultats intrigants qui suggèrent que l’épuisement mental de penser à leur situation financière pourrait laisser les individus pauvres moins de capacité cognitive pour d’autres problèmes. Les résultats sont renforcés par le fait qu’ils proviennent d’expériences à la fois dans un contexte contrôlé dans un pays développé en utilisant des scénarios hypothétiques, et aussi à partir d’observations d’agriculteurs confrontés à des problèmes financiers réels dans un monde en développement.

La principale limite est qu’il y a tellement de variables qui pourraient affecter les performances cognitives qui sont difficiles à contrôler. Les chercheurs ont effectivement tenté de prendre en compte certaines d’entre elles dans leurs analyses, mais cela peut ne pas complètement éliminer leur effet. Par exemple, les chercheurs notent que l’humeur des participants peut également affecter leur performance, plutôt que les soucis financiers qui « prennent » leur capacité cognitive.

Il est important de noter que les résultats se rapportent à la performance à court terme sur les tests cognitifs dans certains scénarios réels et hypothétiques. Ils ne suggèrent pas que les personnes les plus pauvres ont une capacité cognitive intrinsèquement différente. De plus, les tests cognitifs utilisés n’étaient pas financiers et n’étaient pas essentiels au gagne-pain ou à la santé de la personne. La performance sur la prise de décision financière ou essentielle pourrait bien être différente.

Certaines des suggestions des auteurs concernant les implications potentielles pour les décideurs semblent avoir du sens. Par exemple, donner des interventions éducatives sur des questions liées à la santé dans les communautés agricoles du monde en développement après la récolte peut signifier que les agriculteurs ont plus de temps à leur consacrer, indépendamment de leur capacité cognitive à absorber l’information. Dans l’ensemble, ces constatations peuvent donner aux décideurs un autre facteur à prendre en compte lorsqu’ils décident de la meilleure façon d’aider ceux qui sont dans la pauvreté à faire les meilleurs choix.