Les humains ont une fenêtre de six heures « pour effacer les souvenirs de la peur » BBC News a rapporté. Le service de nouvelles dit que revivre une mémoire déchirante peut déclencher une brève période au cours de laquelle les associations mentales d’une mémoire peuvent être changées de mauvaises à bonnes.

L’étude qui a produit ces résultats a pris des volontaires sains et a provoqué la peur en utilisant des chocs électriques légers. Lors de ces chocs, les volontaires ont montré un carré de couleur sur un écran pour essayer de créer une association mentale entre l’image et la peur. Les chercheurs ont découvert que dans une période de six heures, ils pouvaient «réécrire» cette association effrayante en montrant à nouveau ces images sans les chocs, mais seulement si les bénévoles étaient rappelés de leur événement effrayant juste avant de commencer cette rééducation.

Ce type d’étude en laboratoire chez des individus en bonne santé peut aider les scientifiques à comprendre comment des souvenirs effrayants se forment et si leurs associations peuvent être altérées. Cependant, les expériences de ce type peuvent ne pas être entièrement représentatives de ce qui se passe lorsqu’une personne éprouve de la phobie, un traumatisme réel ou une condition médicale telle que le trouble de stress post-traumatique. Beaucoup plus de recherche sera nécessaire pour déterminer si les résultats de cette étude peuvent aider les personnes ayant des problèmes de la vie réelle ou des conditions médicales liées à la peur.

D’où vient l’histoire?

Dr Elizabeth Phelps et ses collègues de l’Université de New York et de l’Université du Texas ont mené cette recherche. L’étude a reçu des fonds de diverses sources, y compris la Fondation James S. McDonnell et les National Institutes of Health aux États-Unis. L’étude a été publiée dans Nature, la revue scientifique à comité de lecture.

BBC News, The Daily Telegraph, _ The Independent_ et The Guardian ont couvert cette recherche, en général, ils l’ont bien rapporté. La suggestion du Telegraph selon laquelle les chercheurs pourraient «supprimer la peur et le traumatisme de façon permanente» est légèrement exagérée, car les chocs légers de cette étude ne seraient probablement pas considérés comme des traumatismes et les participants à cette étude n’ont été suivis que pendant un an.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude contrôlée non randomisée chez l’homme visant à déterminer si des souvenirs effrayants pouvaient être «mis à jour avec des informations non effrayantes». Après la formation des souvenirs, ils sont renforcés chaque fois qu’ils sont rappelés, un processus appelé reconsolidation. Certaines études ont suggéré que les souvenirs peuvent aussi être supprimés et éventuellement effacés si certains médicaments sont donnés pendant la période de reconsolidation après qu’un souvenir ait été rappelé. Les chercheurs ont voulu tester s’ils pouvaient obtenir le même effet sans l’utilisation de médicaments.

Des études de ce type, réalisées en laboratoire avec des individus en bonne santé, peuvent aider les scientifiques à comprendre comment se forment les souvenirs effrayants et si les effets de ces souvenirs peuvent être modifiés.

Cependant, des expériences de ce genre en laboratoire peuvent ne pas être entièrement représentatives de ce qui se passe lorsqu’une personne éprouve de la peur dans une situation réelle, particulièrement traumatisante, ou de ce qui se passe chez des personnes souffrant d’un trouble de stress post-traumatique. . Beaucoup plus de recherche sera nécessaire pour déterminer si les connaissances acquises dans cette étude peuvent être utilisées pour aider les personnes ayant des problèmes ou des conditions médicales liées à la peur.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 71 volontaires, répartis en trois groupes. Tous les groupes avaient des électrodes et des moniteurs électriques attachés à la peau de leur poignet pour indiquer à quel point ils transpiraient, ce qui était considéré comme un indicateur de leur réaction de peur. Ils ont ensuite été placés devant un écran d’ordinateur et ont montré deux carrés de couleur différente. Ils ont reçu un choc électrique environ une fois sur trois quand ils ont vu une couleur particulière, mais ils n’ont reçu aucun choc quand ils ont vu l’autre couleur.

Un jour plus tard, tous les volontaires ont traversé une phase appelée extinction de mémoire, dans laquelle ils ont été montrés les images encore mais cette fois sans chocs. Avant cette exposition, les participants avaient été divisés en trois groupes, deux groupes recevant une réactivation de la mémoire en leur montrant l’image liée au choc et choqués à nouveau. Un de ces groupes a eu une réactivation 10 minutes avant la phase d’extinction de la mémoire, et les six autres heures avant.

Vingt-quatre heures plus tard, les trois groupes ont traversé une phase de «ré-extinction» au cours de laquelle on leur a montré les images de nouveau, également sans chocs. Les réponses des trois groupes à ce test final ont été comparées pour voir quel groupe était le plus craintif. Les chercheurs ont seulement inclus les 65 individus (âgés de 18 à 48 ans, 41 femmes et 24 hommes) qui avaient à la fois une réponse craintive à la première série de chocs et une réduction de cette réponse dans les tests d’extinction de la mémoire.

Les chercheurs ont également demandé aux volontaires de revenir après un an pour voir si leur réaction de peur restait la même. Seulement 19 des 65 bénévoles sont retournés pour évaluation après un an. En raison du petit nombre, les analyses des chercheurs ont regroupé le groupe qui avait été rappelé de leur mémoire effrayante six heures avant l’extinction de la mémoire avec ceux qui n’avaient pas été rappelés. Au cours de cette série de tests de suivi, les chercheurs ont cherché des réponses de peur lorsque les volontaires ont été exposés à quatre chocs sans voir les images, puis ont montré les images associées au choc de l’expérience originale.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont trouvé que, dans l’ensemble, les volontaires ont montré une réaction de peur lors de l’exposition initiale aux chocs, mais cela a été réduit dans la phase d’extinction de la mémoire un jour plus tard quand on leur a montré les images sans chocs. Il n’y avait pas de différences entre les trois groupes durant ces périodes.

Quand les volontaires ont montré les images pour la troisième fois (ré-extinction):

La peur est revenue chez ceux qui n’avaient pas été rappelés du souvenir effrayant avant la première extinction de la mémoire.

La peur revenait chez ceux auxquels il avait été rappelé six heures auparavant.

La peur n’est pas revenue chez ceux qui avaient été rappelés 10 minutes avant la première extinction de la mémoire.

Un an après l’expérience initiale, les chercheurs ont trouvé que l’exposition des volontaires aux chocs, puis l’image associée:

Réintégration de la peur chez ceux qui n’avaient pas été rappelés de la mémoire effrayante avant la première extinction de la mémoire (sept personnes).

Réintégration de la peur chez ceux qui avaient été rappelés six heures auparavant (quatre personnes).

N’a pas rétabli la peur chez les volontaires qui avaient été rappelés 10 minutes avant la première extinction de mémoire (huit personnes).

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats montrent qu’il existe une fenêtre d’opportunité dans laquelle les souvenirs émotionnels peuvent être «écrasés» par la reconsolidation avec des informations non craintives. Ils disent que cela suggère qu’une technique non invasive similaire pourrait être utilisée en toute sécurité pour prévenir le retour de la peur chez les humains.

Conclusion

Cette étude a montré qu’il est peut-être possible d ‘«écraser» des souvenirs effrayants, mais il y a un grand nombre de limites à cette conclusion:

Les souvenirs effrayants évalués dans cette étude ont été développés dans un laboratoire et liés à un choc électrique léger. Ils ne sont peut-être pas représentatifs des peurs de la vie réelle, en particulier celles qui découlent d’une expérience très traumatisante.

On ne sait pas encore comment ces techniques pourraient être adaptées aux personnes souffrant de phobies réelles ou de troubles de stress post-traumatique. Dans cette situation expérimentale, l’événement induisant la peur, c’est-à-dire le choc, a été associé à une image associée, puis les chocs ont été supprimés lors de l’extinction de la mémoire. Avec certaines phobies, par exemple la peur des araignées, il n’est pas clair comment l’événement provoquant la peur et le stimulus visuel (l’araignée elle-même) pourraient être séparés.

L’étude a estimé la réponse de peur en mesurant combien les volontaires ont transpiré. Bien que ce soit une mesure objective, il ne peut pas nous dire comment les volontaires se sentaient ou s’ils avaient peur ou non.

Nous ne savons pas si l’un ou l’autre des volontaires souffrait de troubles de stress post-traumatique ou de phobies. Par conséquent, il n’est pas possible de dire si ces résultats s’appliquent aux personnes atteintes de ces maladies.

Très peu de personnes ont été suivies à un an. Les résultats de ce petit groupe peuvent ne pas être représentatifs de l’ensemble de l’échantillon et, par conséquent, ces résultats doivent être interprétés avec beaucoup de prudence.

L’étude n’a pas utilisé la randomisation pour assigner des participants à des groupes d’étude particuliers. Cela signifie que les groupes peuvent avoir différé dans des facteurs autres que le traitement reçu et ces facteurs peuvent avoir affecté les résultats.

Dans l’ensemble, ces résultats sont susceptibles d’intéresser la communauté scientifique, mais pour l’instant il n’y a pas d’implications pratiques pour le traitement ou la prévention de la peur, que ce soit en tant que trouble de stress post-traumatique ou phobie.